No sentí un choque cultural hasta que llegué a Estados Unidos.


Tenía 22 años cuando fui a Tanzania. Estaba recién salido de la universidad, y poco a poco me iba dando cuenta más del mundo real cada mañana que despertaba. Se sentía como caminar por el bosque después del deshielo del invierno, cuando las botas siguen siendo absorbidas por el barro. Mis días seguían avanzando, pero mis pies tardaban en seguir.

En algún momento me puse un poco arrogante. Me sentí bastante valiente. Tenía un grupo increíble de amigos con los que estaba seguro de que iba a pasar toda mi vida. Me imaginé a todos alineados en mecedoras en un gran porche en algún lugar, bebiendo whisky hasta los 80 y riéndonos de nuestros propios chistes divertidos. Había ahorrado una pequeña cantidad de dinero de mi verano haciendo bagels, mis préstamos estudiantiles aún no habían comenzado a cobrar y no tenía ningún lugar específico al que debía ir en septiembre. Fue liberador. Mi mayor compromiso fue una factura telefónica de $ 50.

Recuerdo haber pensado Me voy a comprar un perro o me voy a África.

Cuando encontré a Simon en Couchsurfing, un profesor optimista que vivía en M’sangani e intentaba poner en marcha una escuela, comenzamos a enviar correos electrónicos y se tomó una decisión.

No recuerdo haber tenido miedo. Volaba al otro lado del mundo, a un país del que no sabía nada. Era joven, mujer y relativamente introvertida. Estaba confiando al 100% en un hombre al que simplemente le había enviado correos electrónicos un puñado de veces. Tenía algo de dinero, pero no lo suficiente para comprar un boleto de avión de emergencia a casa si fuera necesario. Sigue siendo la cosa más valiente que he hecho en mi vida. Pero no recuerdo haber pensado en eso en ese momento. Simplemente se sentía como lo que tenía que hacer para continuar caminando penosamente hacia el mundo real.

Experimenté mucha fascinación cultural en las primeras semanas viviendo en M’Sangani. Todo fue emocionante, incluso lo incómodo, especialmente lo incómodo. En mi primera mañana me despertó en la oscuridad el altavoz de la mezquita de al lado, la voz vacilante de un hombre que cantaba las oraciones previas al amanecer. Al principio me pareció molesto, nuestra casa estaba directamente detrás de la mezquita y se sentía invasiva. Pero después de unos días me acostumbré e incluso lo esperaba con ansias. Me encantaba la voz del hombre y, aunque no soy religioso y no sabía lo que decía, me encantaba el ritmo de sus palabras. Me acostaba en la cama escuchando su oración mientras mi familia anfitriona comenzaba a agitarse: ollas resonando, una cerilla estallando en llamas. Sus palabras en swahili se retorcieron en el aire como las polillas rebotando en mi mosquitero. Devoré el amplio cañón de diferencias entre las dos culturas. Me sentí como un niño en un nuevo patio de recreo, corriendo de tobogán en columpio y en barras. Quería hacer de todo, tocar todo, oír, saborear y oler todo. Nada me detuvo.

Mi choque cultural particular me obligó a crecer. Amigos perdidos, perdí mi camino, perdí el coraje.

No fue hasta que regresé a casa que realmente experimenté diferencias culturales impactantes. Impactante como meter el dedo en una toma de corriente. O saltar de un columpio a un río en abril y perder el aliento por el hielo. Abre y cierra la boca al aire pero no puede inhalar.

Mi primer fin de semana de regreso conduje inmediatamente a Orono, Maine, para ver a mis amigos mecedores y bebedores de whisky. Quizás había tomado cinco cervezas en total durante mis cinco meses en Tanzania. Beber alcohol no era algo que me interesara con el calor extremo y mi deshidratación general. Además, era caro y casi todos los que me rodeaban lo veían mal. Emborracharse no era parte de mi rutina allí.

En Orono era el fin de semana del Chicken Fest, una fiesta anual de primavera en el bosque organizada por los estudiantes. Había bandas universitarias tocando versiones de Grateful Dead, "camiones de comida" improvisados ​​antes de que los camiones de comida fueran una cosa, vendiendo quesos a la parrilla por $ 1. Hubo campamentos, sexo, experimentos pirotécnicos, toneladas de alcohol y toneladas de drogas.

Al principio me sentí incómodo. De repente me vi rodeado de jóvenes blancos que gastaban sus cheques de pago quincenales en alucinógenos y galones de PBR. Tal vez fue por esa incomodidad que me sumergí de cabeza en las festividades. Después de cinco meses de estar sobrio en Tanzania, procedí a beber tanto como era humanamente posible. Fumé cada porro que pasaba por mi camino, tropecé con hongos y lo rematé con MDMA.

Por un tiempo fue divertido. Realicé algunos bailes tribales falsos alrededor del fuego, gritando y gritando y asustando a mis amigos, que también estaban tropezando. Fingí ser Rafiki del Rey León por un tiempo y solo hablaba en frases cortas de sabiduría de babuino. No sé por qué. En ese momento estaba tan perdido que Tanzania no existía para mí. Por lo tanto, mis experiencias no existieron, las cosas que vi y escuché no existieron. El cuerpo hinchado de ese hombre que fue arrastrado por una inundación repentina no existía. El cuerpo cada vez más pequeño de Salamini, que estaba siendo atacado por la malaria, no existía. Mi vecina embarazada de 45 años, encorvada de dolor por su infección del tracto urinario no tratada, no existía. El verdadero hambre no existía. Los perros muertos al costado de la carretera no existían.

Luego pasé junto a un tipo que se arrastraba a través de un charco, gritando por un amigo, tan jodido que no podía mantener la cabeza erguida y todo volvió de golpe. Me senté con el vientre sollozando en la base de un árbol mientras mi amiga se sentaba en cuclillas frente a mí sosteniendo mi cara entre sus manos. Mis recuerdos de esa fiesta están borrosos por las drogas y el alcohol y nada más que la luz del fuego rebotando entre los troncos de los árboles. Recuerdo que me odiaba por ir. Odiando sentirme lo suficientemente privilegiado como para entrar y salir de un mundo tan extremadamente diferente. Fue doloroso pensar en lo fácil que fue para mí subirme a ese avión e irme. Siempre fue una elección para mí, no para mis estudiantes y vecinos.

Dos días antes había estado en un lugar donde los niños se estaban muriendo de malaria porque sus padres no podían pagar la medicación. Donde una madre embarazada de su cuarto hijo había venido a pedirme arroz para la cena porque no había comida ni dinero. En todas partes, no había dinero. Una foto de familia era una posesión preciada.

Mi amigo me tomó de la mano. Lloré y creo que ella también lloró. Ella siguió sosteniendo mi mano y nunca dejaré de estar agradecido por ese peso mientras me abría paso a través del verdadero choque cultural de ese momento.

Se hundió profundamente dentro de mí. No estoy afirmando que mi experiencia haya sido menor o mayor que la de los demás. Pero me hizo algo. No esperaba el impacto. Pensé que tenía una idea bastante clara de cómo era mi vida en Tanzania frente a cómo era en casa.

Creo que el verdadero choque cultural ocurre cuando menos lo esperas, justo cuando crees que lo tienes. Pensé que despertar a la oración musulmana era un choque cultural, pero no lo fue. Eso era solo cultura. No fue impactante, no me hizo dudar de cuál es mi papel en el mundo. No me confundió ni me enfadó. Fue simplemente una oración para ayudar a deshacerse de los terrores de la noche y comenzar el día con renovada esperanza.

Incluso ahora, seis años después, todavía tengo dudas sobre las drogas y los ragers. Me estremezco cuando la gente me pide que firme peticiones para legalizar la marihuana. No es que sea recto o que NO crea que la marihuana deba ser legal. Es solo que hay tantas batallas más importantes en nuestro mundo que necesitan nuestra energía y tiempo, que necesitan nuestra lucha. Cuando me siento enojado con el mundo es porque todavía hay muchos lugares donde las mujeres no pueden votar u obtener un aborto seguro y confiable. Porque hay niños a los que les dan armas y les golpean para que crean que está bien. Incluso en nuestro propio país, hay un racismo mortal y una desigualdad en todas partes. Tenemos un largo camino por recorrer antes de que la legalización de la marihuana sea la batalla en la que decido participar.

Pasará mucho tiempo antes de que deje de imaginarme ese campo de masas desperdiciadas de estudiantes universitarios. No solo desperdicio de mente y cuerpo, sino de energía, dinero, motivación… ¿y para qué? Sí, fue divertido bailar con las versiones de Grateful Dead. Sí, los quesos a la parrilla tenían un sabor delicioso bajo ese cielo estrellado en círculos alrededor de una fogata con tus amigos más cercanos. Pero todo se acabó a la mañana siguiente, mientras que mis estudiantes tanzanos que comieron agradecidos un tazón pequeño de papilla de harina no.

Mi choque cultural particular me obligó a crecer. Amigos perdidos, perdí mi camino, perdí el coraje. Viví en ese lugar aterrador e inseguro de cuestionar al mundo durante tal vez demasiado tiempo. Es una pendiente de grava, ese lugar inseguro. Pero subí, como si estuviera flotando desde ese río de abril, tratando de tragar aire hasta que finalmente llegó.

Mi tiempo es precioso aquí en esta vida. Lo que haga con él depende completamente de mí. Cómo gasto mi energía, mi lucha, mi amor, mi dinero, mi aliento, todo está bajo mi control. Mi choque cultural en casa ha incrustado una gran cantidad de aprecio en mis huesos. Al menos, mi privilegio de subirme a ese avión para salir de Tanzania me ha llevado a un lugar de aprecio e intención con mi corta vida aquí.


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