Rinoceronte blanco: encuentro con una especie en peligro de extinción


EL SOL sobre la reserva de caza iMfolozi en Sudáfrica arde hasta que las olas de calor irradian desde el tablero negro. Mi tía francesa está luchando en el asiento trasero. No está acostumbrada a este clima. Mi pequeño primo de cinco años, Lémoni, olfatea el aire que entra por las ventanas abiertas.

"Huele raro".

"Ese es el olor a polvo", digo.

La mayor parte de mi familia está metida en un convoy de dos coches. El arbusto es delicioso después de la temporada de lluvias y una franja de camino se despliega ante nosotros sobre las colinas. La reserva de caza Hluhluwe-iMfolozi es la más antigua de África. Desde lo alto de una cresta tengo una sensación fugaz de su inmensidad: 96.000 hectáreas en total. Esta tierra alberga la mayor población mundial de rinocerontes blancos. En 1895, después de ser cazado en exceso por los colonos europeos, se creía que el rinoceronte blanco estaba extinto. Fue entonces cuando un pequeño número de ellos fue redescubierto en la región de Hluhluwe-iMfolozi y se creó la reserva de caza.

La pequeña red de carreteras que recorremos nos da acceso a una parte infinitamente pequeña del parque nacional. Solo a pie se puede explorar verdaderamente este lugar. Las franjas de tierra son intangibles desde la ventanilla del coche, pero al ver las colinas azules extenderse hacia el blanco, de repente se vuelven imaginables y me embarga una especie de esperanza infantil.

En nuestro imaginario colectivo, consideramos las áreas de conservación como partes vírgenes de la naturaleza en su forma más auténtica. En realidad, lugares como el Parque Nacional Kruger en Sudáfrica o el Serengeti en Tanzania y Kenia son espacios salvajes artificiales. Originalmente, el hombre formaba parte de estos ecosistemas. El ganado y los animales salvajes pastaban en la misma hierba. Los masai están tratando de mantener esta forma de vida lo mejor que pueden, pero al transformar radicalmente los sistemas de gobernanza en los países africanos y al alterar la forma en que las poblaciones locales interactúan con la tierra, el colonialismo ha eliminado este viejo equilibrio entre el hombre y los animales salvajes. equilibrio.

Tanto es así que, hoy en día, es imposible imaginar la supervivencia de los Cinco Grandes (león, elefante, búfalo, leopardo y rinoceronte) sin estos espacios artificiales protegidos. Las tapas de acacia se extienden como sombrillas sobre las pistas y me encuentro pensando que, artificial o no, todavía hay verdadera magia aquí.

Paramos en Sontuli, un lugar de picnic designado y uno de los raros lugares donde está autorizado a dejar su vehículo sin estar acompañado por un guardaparque. Para llegar al mirador seguimos un pequeño camino que cruje bajo los pies. La estática de los insectos nos envuelve y hay un olor a madera quemada en el aire. Finalmente llegamos a un claro al borde de un acantilado que da a un río grande y sinuoso, el Black iMfolozi. Nos sentamos en silencio con un par de binoculares. El río brilla bajo el sol del mediodía y las águilas dan vueltas sobre el desfiladero.

Este es un lugar lento. La paz es poderosa y es en lugares como este donde me siento conectado a algo profundo. Como dice el Dr. Ian Player, ex director de la reserva de caza iMfolozi, "esta es (nuestra) casa original". Es en este tipo de entorno en el que evolucionó el hombre. “Llevamos África dentro de nosotros. Es parte de nuestra psique. Para él, "el desierto es la catedral original, el templo original, la iglesia original de la vida".

El Dr. Ian Player comenzó su carrera como guardaparque en 1952 en iMfolozi. Fue durante una caminata a pie con su mentor y amigo Magqubu Ntombela que tuvo una especie de experiencia espiritual: estaba lloviendo y cuando los dos hombres salieron de la espesa maleza se encontraron con un pequeño grupo de rinocerontes. Estaban callados y tranquilos. El jugador cuenta cómo los animales estaban tan cerca que podía ver gotas de agua de lluvia deslizándose por sus gruesos cueros.

Fue en ese momento que se dio cuenta de que su vida estaría ligada para siempre a estas criaturas prehistóricas.

Da la casualidad de que Player pasó a dedicar su vida a su protección. Gracias a la Operación Rhino, pudo transferir grupos de rinocerontes blancos de iMfolozi a otras reservas para comenzar la repoblación del sur de África. Incluso envió algunos a Estados Unidos para asegurar la supervivencia de la especie.

Al crecer en Zimbabwe, la megafauna del sur de África formaba parte de mi vida cotidiana: en la escuela nos enseñaron sobre Los Cinco Grandes; nuestros equipos deportivos recibieron el nombre de kudu, impala y sable; nuestros billetes y monedas tenían cebras, elefantes y jirafas, y íbamos a Manapools o Matusadona de vacaciones. Miro a mi primo pequeño sentado en uno de los bancos de picnic. Su vida es Francia. Ella solo conoce a estos animales a través de libros para niños. Para ella, El cocodrilo enorme de Roald Dahl es tan descabellado como lo fue Postman Pat para mí. Me gusta la idea de que ella esté aquí y no veo la hora de llegar al campamento de Mpila.

Nos registramos en una pequeña oficina con techo de paja. Mientras mi tía y mi tío hacen el papeleo, me tomo un momento para mirar el tablón de anuncios. Hay una advertencia para recordar a los visitantes la realidad de la caza furtiva, con una imagen sangrienta de un rinoceronte con la mitad de la cara cortada por una motosierra. El 93% de todos los rinocerontes de África se encuentran en Sudáfrica. El número de muertos por caza furtiva de rinocerontes alcanzó un récord en 2014 con más de 1.000 rinocerontes sacrificados. La cifra se ha más que triplicado en los últimos cuatro años. La gente lo llama guerra. Y todo por un cuerno que no tiene cualidades medicinales; estudios en Suiza, el Reino Unido y China lo han confirmado.

Cuando le pregunto a Beki, uno de los guardaparques de iMfolozi, si la reserva de caza se ha visto afectada por la caza furtiva, responde con un "Sí" desdeñoso, lo que me hace saber que no quiere hablar de eso. Tal vez sea porque las noticias no son buenas, o tal vez sea porque han recibido instrucciones de tratar con sospecha a cualquiera que haga preguntas directas sobre su población de rinocerontes.

Se han tomado innumerables medidas para tratar de detener la caza furtiva de rinocerontes en Sudáfrica, algunas de las cuales son de alto secreto. Hay una línea directa de caza furtiva a la que puede llamar si es testigo de alguna actividad sospechosa; los guardaparques están siendo entrenados como soldados porque se enfrentarán cara a cara con armas de asalto como AK47 y R1; iMfolozi ha comenzado a utilizar la vigilancia aérea y el gobierno incluso está hablando de drones.

Sin embargo, los rinocerontes siguen muriendo. El general de división Johan Jooste, comandante en jefe del equipo contra la caza furtiva de SANParks, explica que buscar cazadores furtivos en el Kruger, un parque nacional del tamaño de Bélgica, es como buscar un mosquito en la oscuridad: “Lo encuentras cuando pica usted." Al ritmo que mueren los rinocerontes en Sudáfrica, su tasa de mortalidad superará a la tasa de natalidad en 2016.

Entonces, ¿qué se debe hacer? Algunos, incluido el Dr. Ian Player, han sugerido una solución radical: la legalización de la caza de rinocerontes. Puede sonar extraño viniendo de un hombre que ha dedicado la mayor parte de su vida a la protección de este animal, pero Player cita un ejemplo histórico para respaldar su posición: en 1970, los rinocerontes fueron colocados nuevamente en la lista de caza. El dinero pagado por los cazadores extranjeros a los ranchos de reproducción de rinocerontes permitió una expansión masiva de las áreas protegidas y dio a las personas una razón para reproducirse. La población de rinocerontes se disparó a más de 15.000.

Actualmente existe una reserva de cuernos de rinoceronte confiscados por valor de más de mil millones de rands (más de 81 millones de dólares). ¿Y si ese cuerno estuviera disponible para compradores en China y Vietnam? ¿Satisfaría la demanda o solo serviría para estimularla? ¿La legalización de la caza de rinocerontes facilitaría el control del proceso y, al mismo tiempo, impulsaría los programas de reproducción? ¿O el resultado es demasiado impredecible? Después de todo, el mundo ha cambiado mucho desde 1970.

Mi tía y mi tío apenas han terminado el papeleo y ya mi prima pequeña ha caído bajo el encanto de los monos verdes que se congregan fuera de la oficina y hacen sus necesidades en los jeeps safari al aire libre aparcados bajo los árboles.

Mi familia pasa la primera mitad de la tarde montando nuestro campamento. Nos aseguramos de mantener nuestra comida bajo llave para evitar una invasión de monos, pero a pesar de todos nuestros esfuerzos, uno de mis primos, que pensó que era perfectamente natural llevar una pipa de agua a un parque nacional, le roban la shisha de fresa.

Es a última hora de la tarde cuando nuestro convoy sale del campamento de Mpila. Las carreteras de aquí en adelante no están asfaltadas. Estamos callados con anticipación. El sol está bajo en el cielo y su luz anaranjada se refleja en las altas hierbas, proyectando largas sombras sobre el polvoriento camino. Alguien ve algo a través del follaje. Mi tío frena y un rinoceronte se abre paso entre las espinas de acacia varios metros más adelante. Un giro de la llave corta el motor. El rinoceronte no se fija en nosotros y cruza la carretera a sus anchas. Se detiene en el medio para pastar en la hierba que crece a lo largo de la carretera. Su cuerno se curva como un sable y su armadura de piel de dinosaurio parece impenetrable. Pero luego veo sus pliegues; gruesas arrugas de piel alrededor del cuello y las piernas. Me sorprende la vulnerabilidad y la magnanimidad de este poderoso animal.

En ese momento, unos pasos detrás de su madre, emerge una cría de rinoceronte. Nos mira de una manera curiosa y ligeramente preocupada. Su madre continúa su camino y se adentra en el arbusto. Su hijo lo sigue y en un instante, como si nunca hubieran estado allí, los dos gigantes desaparecen.


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