Viajando a la sombra de Putin: una visita a Riga, Letonia


“Los Estados bálticos y Polonia están condenados. Serán aniquilados. Allí no quedará nada ".
- Vladimir Zhirinovsky, vicepresidente de la Cámara Baja del Parlamento de Rusia, en un discurso el 11 de agosto de 2014.

En mi camino desde el aeropuerto de Riga al casco antiguo de la ciudad, muy concurrido, pasé por un automóvil con dos calcomanías en el parachoques, una con la bandera roja, blanca y azul de Rusia y otra que decía "A la mierda la economía de combustible".

Unas horas más tarde, mientras se unía a otros cinco estadounidenses en un recorrido a pie por el sorprendente distrito Art Nouveau de la ciudad, la atención de nuestro grupo se desvió momentáneamente de nuestro guía letón cuando un Bentley se detuvo repentinamente y se detuvo ruidosamente en la acera. Un hombre corpulento y de rostro corpulento con una chaqueta azul marino y mocasines negros sin calcetines se bajó y comenzó a jugar con su teléfono celular.

“Quiere mostrar lo rico que es”, dijo nuestro guía en un inglés alto y claro. "Pero la gente realmente rica no conduce coches como este". El hombre corpulento miró en nuestra dirección. “Sí, me entiende”, dijo el guía. "Él sabe lo que estoy diciendo".

Experimenté varios recordatorios similares de la tensión constante de la vida en un país pequeño y vulnerable ubicado al lado de un imperio grande y rapaz durante mi estadía de una semana en Letonia, que además de ser frontera con Rusia se encuentra entre las otras dos repúblicas bálticas, Estonia y Lituania, en el Mar Báltico.

Pasé la mayor parte del tiempo en la capital del país, Riga, cuya colorida mezcla de arquitectura barroca y Art Nouveau le ha valido el sobrenombre de "París del Este". Los turistas pueden pasar felizmente su tiempo allí paseando por las estrechas calles adoquinadas de la ciudad, admirando los bonitos edificios y comprando ámbar. Sin embargo, estaba interesado en explorar la oscura historia del país, comenzando en la antigua sede de la KGB, justo al norte del Monumento a la Libertad de la ciudad, que conmemora la Guerra de Independencia de Letonia (1918-1920). Un sitio de terror durante décadas, la Sede alberga actualmente una exposición temporal que cerrará este otoño.

Durante años, las potencias extranjeras (rusos, alemanes, luego rusos) han deportado y / o asesinado a porciones significativas de la población local. Ahora, muchos jóvenes letones están abandonando el país, cuya economía mediocre no puede competir con las de otros países de la UE por oportunidades laborales.

Mientras recorría las celdas estrechas, congestionadas y claustrofóbicas del sótano de la prisión, aprendí que una de las razones por las que los letones pueden sentirse precarios acerca de la existencia continua de su país es que solo han existido como una nación independiente por una suma total de menos de medio siglo. Después de siglos de ser ocupada por suecos, alemanes, rusos, polacos y lituanos, Letonia se convirtió en una nación soberana después de la Primera Guerra Mundial.Su independencia duró 20 años, después de los cuales fueron absorbidos por la Unión Soviética, gracias a la Molotov. Pacto Ribbentrop hecho entre Stalin y Hitler. Fue durante este tiempo que los letones experimentaron por primera vez la hospitalidad rusa, que incluyó varias formas espantosas de tortura y ejecuciones, a menudo por el delito de ser un patriota letón. Además, al estilo kafkiano, muchos letones fueron arrestados por haber violado la ley soviética antes de que los soviéticos llegaran al poder en Letonia. No es de extrañar que cuando los nazis vinieron a llamar un año después, muchos letones los recibieron por error como libertadores.

Un miembro de nuestro grupo turístico (este era todos europeos excepto yo) le preguntó a la joven que nos guiaba a través de las celdas de la prisión si los letones estaban preocupados por la situación actual con Rusia y Ucrania. "Mucho", fue su respuesta inmediata, y luego citó la amenaza de Zhirinovsky de borrar a los países bálticos del mapa, una amenaza que escuché citada varias veces durante mi viaje a Letonia.

Las amenazas de un conocido fanfarrón como Zhirinovsky pueden parecer una tontería, pero cuando comparte una frontera con Vladimir Putin, es rápido para estar en guardia. El hecho de que Lativa, al igual que sus dos vecinos bálticos, sea miembro de pleno derecho de la UE y la OTAN no es muy tranquilizador. Como supe en el Museo de la Ocupación de la ciudad, ubicado en su plaza principal, Letonia ha buscado protección de Occidente y se ha sentido decepcionada antes, por ejemplo, después de la Segunda Guerra Mundial, cuando Estados Unidos y Gran Bretaña miraron para otro lado mientras la Unión Soviética devoraba los países bálticos una vez más.

"Occidente cree en las mentiras de Putin", me dijo un profesor lituano con frustración durante la cena una noche. "Pero tenemos experiencia de primera mano de la ocupación rusa".

Otra presión sobre Letonia es que la demografía no está de su lado. Durante años, las potencias extranjeras (rusos, alemanes, luego rusos) han deportado y / o asesinado a porciones significativas de la población local. Ahora, muchos jóvenes letones están abandonando el país, cuya economía mediocre no puede competir con las de otros países de la UE por oportunidades laborales. Agregue a esto una tasa de natalidad en declive y una población de habla rusa significativa, y tiene una situación que podría parecer propicia para una insurgencia al estilo de Ucrania.

De hecho, tan recientemente como en 2007, Letonia se vio obligada a ceder reclamaciones a una parte de la parte oriental de su país llamada Abrene por los letones y Pytalovsky Region por los rusos, bajo la presión de Putin, quien durante las negociaciones dijo con desdén: “No son va a conseguir la región de Pytalovsky; les sacarán las orejas de un burro muerto ".

Mientras volaba a casa desde Letonia, el presidente Obama volaba a Estonia, la vecina de Letonia, en una muestra de solidaridad con la OTAN. Sin embargo, a pesar de las habituales palabras elocuentes del presidente, me quedé pensando, ¿estamos realmente dispuestos a arriesgar vidas estadounidenses para proteger la integridad territorial de las Repúblicas Bálticas? Y si no, ¿dónde dibujamos esa línea roja brillante?


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